L’ivoire et le sauvetage des éléphants

Comment la corruption sape tous les aspects de la protection de l’environnement ?

Les éléphants d’Afrique sont en grand danger. Ces magnifiques créatures sont présentes dans 37 pays, et la plupart de ces populations sont menacées par le braconnage. Le problème est que la protection des éléphants n’est pas bon marché et que les défenseurs de la nature ont du mal à financer leur travail.

En Afrique, les budgets sont serrés et les gouvernements ont des priorités plus importantes, comme le financement de la santé et de l’éducation. Au niveau international, la sympathie de l’opinion publique pour les éléphants se traduit rarement en argent, de sorte que le financement des donateurs est généralement à court terme et imprévisible.

C’est pourquoi de nombreux gouvernements africains stockent l’ivoire confisqué aux braconniers ou provenant d’éléphants morts de causes naturelles avant de le vendre légalement et d’utiliser l’argent pour financer les travaux de conservation. Cela s’est produit pour la dernière fois en 2008, mais plusieurs pays africains continuent de stocker de l’ivoire pour l’avenir. De nombreux pays en dehors de l’Afrique, dont la Chine, ont des marchés pour l’ivoire ancien et stocké légalement.

La vente d’ivoire peut donc constituer une source de financement fiable pour la conservation des éléphants. Mais en dehors de l’Afrique, ce commerce suscite souvent une opposition passionnée. Cela est dû en partie à un manque de sensibilisation – beaucoup de gens pensent que tout l’ivoire provient du braconnage, alors qu’une partie provient de la mortalité des éléphants et de la conservation et de la gestion des troupeaux. De nombreuses personnes sont également mal à l’aise à l’idée de gagner de l’argent grâce à la faune sauvage et sont particulièrement mal à l’aise lorsqu’il s’agit d’animaux aussi majestueux que les éléphants.

C’est l’une des raisons pour lesquelles, l’année dernière, plusieurs pays ont détruit leurs stocks d’ivoire dans l’espoir de décourager le commerce et de réduire le braconnage. En revanche, des pays comme le Botswana et l’Afrique du Sud, qui ont des populations d’éléphants importantes et croissantes, continuent à stocker les leurs.

La corruption dans la conservation

Un problème plus spécifique a toutefois été mis en lumière. Nous avons maintenant de bonnes preuves que le commerce est miné par la corruption. L’ivoire braconné est blanchi comme de l’ivoire légal et le personnel des parcs, les fonctionnaires des douanes et les politiciens ont été impliqués. Certains défenseurs de l’environnement affirment que cette corruption ne peut être combattue et demandent une interdiction totale du commerce.

Le fait que des personnes exposent ces exemples de corruption est un grand pas en avant. En effet, les défenseurs de l’environnement hésitent généralement à rendre le problème public. Cependant, avec des collègues, j’ai récemment fait valoir que nous ne devrions pas nous limiter au commerce de l’ivoire. La corruption pourrait miner tous les aspects de la conservation des éléphants et nous n’avons aucune preuve que ce commerce est plus touché.

Une conservation réussie des éléphants repose sur le financement de la gestion des parcs, l’application des lois et le partage des bénéfices avec les populations locales. Tous ces éléments peuvent être mis à mal par la corruption, le copinage et le détournement de fonds.

C’est ce qu’illustre une étude réalisée en 2010 sur la protection de la faune par les parcs nationaux africains. Elle a montré que tous les animaux sont en déclin dans les pays les plus corrompus, y compris les espèces moins connues comme les antilopes et les zèbres. Cela suggère que le nombre d’éléphants diminuerait de toute façon dans ces pays, indépendamment de la politique internationale en matière de commerce des espèces sauvages.

Heureusement, les preuves apportées par les entreprises et les projets de lutte contre la pauvreté montrent que la corruption peut être combattue. Une première étape importante consiste à décomposer le problème en questions spécifiques, comme le détournement des budgets des parcs nationaux ou la corruption de la police pour qu’elle ferme les yeux sur le braconnage. Cela rend la tâche moins intimidante et change l’idée que la corruption est un problème énorme et insoluble. Nombre de ces problèmes peuvent ensuite être réduits en adoptant de bonnes pratiques commerciales. Il s’agit notamment d’actions de bon sens telles que la vérification des comptes bancaires des projets et le licenciement des personnes qui enfreignent les règles.

Une autre approche consiste à se concentrer sur les domaines où les groupes de conservation ont le plus d’influence. Les fonctionnaires de police et des douanes consacrent l’essentiel de leurs efforts à la répression des crimes contre les personnes, et non contre les animaux. Il est donc logique que les défenseurs de l’environnement s’efforcent d’empêcher le braconnage des éléphants en premier lieu.

L’augmentation des succès sur le terrain garantit la santé des populations d’éléphants et le soutien des populations locales à leur conservation. Cela permet également de s’attaquer au problème du blanchiment de l’ivoire à la source.

Combattre le problème

Tout ceci suggère que nous pouvons nous attaquer à la corruption dans la conservation des éléphants, mais que nous devons changer la façon dont les défenseurs de la nature abordent le problème. Un bon début serait de suivre l’exemple des groupes de lutte contre la pauvreté, tels que CAFOD, Tearfund et Christian Aid. Ils ont reconnu que la corruption des entreprises les empêchait d’atteindre leurs objectifs et ont agi. C’est pourquoi ils ont joué un rôle actif en faisant connaître le problème et en soutenant les nouvelles initiatives de lutte contre la corruption, telles que la récente loi britannique sur la corruption.

Il est tout aussi important que la communauté internationale tienne compte de la corruption lorsqu’elle élabore des stratégies de conservation des éléphants. Pour l’instant, il faut une crise avant que de nouvelles politiques et de nouveaux projets ne soient élaborés. Ces initiatives se concentrent alors sur les pays qui connaissent les plus gros problèmes de braconnage et partent du principe que plus d’argent et des lois plus strictes aideront.

Mais ces politiques font en réalité le jeu des fonctionnaires corrompus. Il est beaucoup plus facile de voler de l’argent en temps de crise et des lois plus strictes ne font que créer davantage de possibilités de corruption. Brûler l’ivoire réduit l’offre et pourrait faire augmenter les prix sur le marché noir. Ainsi, à moins de s’attaquer à la corruption, investir dans les points chauds du braconnage des éléphants sera, au mieux, une solution à court terme.

Nous avons plutôt besoin de projets visant à comprendre et à combattre la corruption. Nous devons apprendre des pays qui ont des politiques de conservation des éléphants efficaces et leur donner une plus grande voix dans les débats internationaux. Enfin, nous devrions discuter plus ouvertement de la corruption et utiliser notre tête autant que notre cœur pour tenter de sauver les éléphants d’Afrique.

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