De nouvelles décisions prises par le groupe mondial de protection de la nature renforcent les efforts visant à sauver les éléphants d’Afrique

Ces dernières semaines, deux décisions importantes ont été prises concernant les éléphants d’Afrique, qui auront des répercussions majeures sur la survie de ces mammifères géants.

La première est qu’un organisme mondial consacré à la conservation des éléphants en Afrique a reconnu l’éléphant d’Afrique comme deux espèces : la forêt et la savane. Auparavant, ils étaient considérés comme une seule espèce. C’est important parce que leurs populations individuelles sont plus petites que lorsqu’elles sont reconnues comme une seule espèce, et parce qu’elles sont confrontées à des menaces communes et uniques.

Deuxièmement, en mars, l’Union internationale pour la conservation de la nature a mis à jour sa liste rouge et a classé les éléphants d’Afrique dans des catégories plus menacées. En tant qu’espèce unique, les éléphants d’Afrique étaient auparavant classés dans la catégorie “vulnérable”, car la population avait diminué de plus de 30 % au cours des trois dernières générations.

Mais l’organisme a désormais classé les éléphants de forêt dans la catégorie “en danger critique d’extinction”, qui concerne les espèces dont la population a diminué de plus de 80 % en trois générations. Et elle a classé les éléphants de savane dans la catégorie “En danger” – un déclin de plus de 50 % en trois générations.

Le fait de considérer l’éléphant de forêt africain comme une espèce distincte et de l’inscrire sur la liste des espèces “en danger critique d’extinction” va changer la façon dont ces animaux sont étudiés et conservés. Les écologistes et les défenseurs de l’environnement pourront se concentrer sur la compréhension de leur écologie unique et sur les menaces spécifiques auxquelles ils sont confrontés du fait de la pression humaine.

Séparation des espèces

Des études génétiques montrent que les éléphants de la savane africaine et les éléphants de la forêt se sont séparés en deux espèces il y a 5 à 6 millions d’années. Il existe quelques zones hybrides, où les éléphants de forêt et de savane se rencontrent, mais elles sont peu nombreuses et se trouvent principalement dans la zone frontalière entre l’Ouganda et la République démocratique du Congo.

Les éléphants de forêt africains sont présents dans 20 pays, où ils vivent dans des forêts et dans des mosaïques forêt-savane, la plupart en Afrique centrale. En revanche, les éléphants de savane sont présents dans 23 pays et vivent dans une variété d’habitats, des déserts aux savanes ouvertes et boisées, et même dans certaines forêts. Les plus grandes populations se trouvent en Afrique australe et orientale.

Les éléphants de forêt diffèrent des éléphants de savane par leur forme, leur comportement et leur écologie. Les éléphants de forêt sont plus petits que les éléphants de savane, avec une peau beaucoup plus lisse. Les défenses des éléphants de forêt sont minces, parallèles et souvent orientées vers le bas, sans doute pour mieux passer entre les arbres. Les défenses des éléphants de la savane sont très divergentes. Les éléphants de forêt ont des oreilles arrondies ; les oreilles des éléphants de savane ressemblent à la forme du continent africain.

Le régime alimentaire des éléphants de forêt est dominé par les fruits. Cela signifie qu’ils sont d’immenses disperseurs de graines d’arbres forestiers, mais ils mangent aussi des herbes, du feuillage et même de l’écorce d’arbre. Les éléphants de savane broutent des herbes et, selon la saison, se nourrissent d’une grande variété d’arbres, d’arbustes et de fruits.

Les éléphants de forêt ont également un taux de reproduction beaucoup plus lent que les éléphants de savane, et ne peuvent donc pas se remettre d’un déclin de population aussi rapidement que les éléphants de savane. Dans les conditions actuelles, les éléphants de forêt ne peuvent doubler leur population qu’en 60 ans. Ce taux de doublement est environ trois fois plus lent que celui des éléphants de savane.

Les éléphants de forêt


La nouvelle évaluation des éléphants de forêt s’est appuyée sur les résultats de plus de 300 études remontant à 1974. Le déclin de la population a été estimé à 86 % entre 1990 et 2015, ce qui place les éléphants de forêt dans la catégorie “en danger critique d’extinction”.

Le déclin des éléphants de forêt est dû au braconnage pour l’ivoire. Ce phénomène touche les éléphants de forêt et de savane depuis des siècles, mais il a été fortement exacerbé par l’introduction d’armes modernes et, depuis une trentaine d’années, par la hausse du prix de l’ivoire.

Cependant, les éléphants de forêt sont insaisissables et vivent dans des habitats éloignés et souvent inaccessibles. Cela signifie qu’ils ont reçu peu d’attention par rapport aux éléphants de la savane.

Leur nouveau statut d’espèce menacée souligne la nécessité d’une gestion de la conservation adaptée à leur écologie unique et aux exigences de leur habitat.

La compréhension de leur comportement est fondamentale pour les protéger. Par exemple, certaines populations d’éléphants de savane amortissent les changements saisonniers dans la disponibilité des ressources en migrant. Mais il semble que les éléphants de forêt ne réagissent pas de la même manière. Au contraire, ils sont “nomades” à l’intérieur de leurs très vastes domaines vitaux, à la recherche des parcelles de fruits les plus productives.

Nous savons également que les événements fructueux diminuent dans certaines forêts africaines en raison des changements climatiques. Les éléphants de forêt sont donc très vulnérables à une réduction de leur approvisionnement alimentaire.

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