Les enfants curieux : pourquoi les éléphants ont-ils des défenses ?

Les défenses des éléphants sont en fait des dents. Ce sont des incisives allongées. Nous avons aussi des incisives – ce sont les dents situées à l’avant de notre bouche, que nous utilisons pour mordre la nourriture. Chez les éléphants, ces incisives continuent de croître tout au long de leur vie, s’étendant du fond de leur mâchoire supérieure.

Les défenses sont l’une des caractéristiques les plus visibles des éléphants, avec leur taille massive et leur longue trompe (l’un des appendices les plus étonnants et les plus polyvalents du monde animal – mais ceci est une autre histoire). Chez les éléphants d’Afrique, les mâles et les femelles ont des défenses, tandis que chez les éléphants d’Asie, seuls les mâles en ont.

Alors que nos incisives ne servent qu’à mordre la nourriture, les éléphants utilisent les leurs pour toute une série d’activités, allant du creusement de trous et de l’arrachage de l’écorce des arbres au combat. Ils peuvent même reposer une trompe fatiguée sur leurs défenses.

En général, les éléphants mâles utilisent leur taille impressionnante pour intimider leurs rivaux et impressionner les femelles. La taille est si importante pour attirer les partenaires que les mâles adultes ont évolué pour devenir deux fois plus grands que les femelles adultes, atteignant le poids impressionnant de sept tonnes métriques. C’est le poids de quatre voitures familiales, avec leurs passagers. En outre, les défenses des éléphants mâles sont souvent cinq à sept fois plus grandes que celles des femelles adultes.

Certaines des plus grandes défenses jamais enregistrées appartenaient à un vieil éléphant appelé Ahmed, qui a vécu au Kenya jusqu’à l’âge avancé de 65 ans. Ses défenses mesuraient 3 m de long et pesaient 67 kg chacune. Soit 5 kg de plus que le poids moyen d’un humain adulte. Les défenses d’Ahmed étaient si grandes que, selon la rumeur, il devait marcher à reculons dans les montées – une belle histoire, mais peu probable.

Le coût de l’ivoire

Les humains sont depuis longtemps attirés par les belles défenses des éléphants. L’ivoire reste l’une des matières les plus prisées du monde naturel. Malheureusement, cette demande a entraîné la mort de milliers d’éléphants à travers l’Afrique, car le seul moyen pour l’homme de se procurer les défenses des éléphants est de les tuer. Les animaux visés sont souvent les plus vieux et les plus grands, car ils possèdent les défenses les plus grandes et donc les plus précieuses.

Cette situation n’est pas seulement tragique pour les animaux individuels, mais aussi pour l’ensemble de la population d’éléphants, car les éléphants les plus âgés et les plus sages jouent un rôle de premier plan dans la société des éléphants. En fait, nous avons mené des expériences qui ont montré que les matriarches les plus âgées – les femmes chefs de famille – étaient bien meilleures que les matriarches plus jeunes pour distinguer les lions mâles plus dangereux des lions femelles, simplement au son de leurs rugissements.

En raison du massacre des éléphants pour l’ivoire, les défenses des éléphants sont aujourd’hui plus petites qu’il y a quelques décennies (une étude de 2015 a constaté une diminution de 21 % à 37 %). De plus, en particulier dans les régions où l’abattage illégal est le plus répandu, on observe une augmentation considérable du nombre d’éléphants qui n’ont pas de défenses. Dans une population normale, on peut s’attendre à ce que deux ou trois éléphants sur cent n’aient pas de défenses, mais dans une population du Mozambique, ce chiffre atteint 32 %.

Ces éléphants sont probablement avantagés, car ils risquent beaucoup moins d’être la cible des braconniers. Une plus grande chance de survivre et de se reproduire pourrait expliquer pourquoi ces animaux sans défense sont devenus plus courants dans la population. (Des études sont en cours) pour déterminer si c’est le cas. Ce que nous ne savons pas, c’est comment l’absence de défenses affecte la vie quotidienne de ces éléphants lorsqu’il s’agit de se nourrir et d’interagir avec les autres membres de la population.

La bonne nouvelle, cependant, c’est que lorsqu’elles sont protégées et qu’on leur laisse de l’espace pour se déplacer, les populations d’éléphants peuvent prospérer. De nombreux excellents projets de conservation en Afrique et en Asie s’efforcent de faire en sorte que les éléphants – et leurs défenses – fassent partie du monde naturel pour de nombreuses années encore.

En effet, en réduisant considérablement le nombre d’éléphants tués pour leur ivoire, nous pouvons protéger les populations restantes et potentiellement stopper, voire inverser, le déclin de la taille des défenses. Qui sait, peut-être y a-t-il un jeune éléphant en Afrique qui est destiné à rivaliser un jour avec Ahmed et ses puissantes défenses.

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