Le commerce mondial de l’ivoire est interdit depuis des décennies, alors pourquoi existe-t-il encore des stocks ?

La Chine est la dernière nation à avoir détruit son stock d’ivoire. Il s’agit du plus grand marché d’ivoire illégal au monde, et cette décision est une bonne nouvelle pour les populations d’éléphants menacées.

L’ivoire représente une défense arrachée, au moment de sa mort, à l’éléphant, une créature complexe sur le plan cognitif et social.

L’un des problèmes de l’ivoire est que, comme l’huile de baleine, il provient d’une créature qui se reproduit très lentement. Les éléphants femelles atteignent la maturité à 15 ans et ne peuvent mettre bas que tous les cinq ans. En moyenne, elles ne produisent que huit éléphanteaux au cours de leur vie. N’importe quel modèle démographique vous dira que la “récolte durable” pour répondre à la demande, même modeste, des consommateurs n’est tout simplement pas possible avec un renouvellement aussi lent. Ce n’était pas possible pour les baleines, pas plus que pour la plupart des pêcheries en eaux profondes.

En 1986, un modèle économique de production d’ivoire a montré que les rendements les plus élevés pouvaient être obtenus à partir de populations protégées de l’exploitation directe. Il s’agissait d’obtenir l’ivoire d’animaux ayant survécu jusqu’à un âge très avancé et morts naturellement – ce sont eux qui avaient les plus grandes défenses. Même à cette époque, rien de tel qu’un marché mondial ne pouvait être soutenu avec ce rythme de croissance, de mort et de demande.

Après l’échec des premières tentatives de mise en place d’un commerce sous licence, le concept d’un commerce de l’ivoire réglementé a été bricolé au cours des 25 dernières années dans le cadre d’une interdiction commerciale mondiale. Ces dernières années, des ventes ponctuelles au Japon et à la Chine, très controversées et potentiellement contraires à l’éthique, sont venues s’y ajouter. Au cours de la même période, la taille moyenne des défenses saisies est passée de 8,5 kg à environ 4 kg. Cette chute démontre que les défenses sont prélevées sur les éléphanteaux et les jeunes, et que la chasse excessive aux grands éléphants à défenses les a éliminés du patrimoine génétique.

Les conséquences involontaires de l’abattage des éléphants pour leurs défenses – comme cela se passe actuellement dans toute l’Afrique de l’Ouest, l’Afrique centrale et certaines régions de l’Est – ne seront pas connues avant plusieurs générations, si tant est qu’elles survivent aussi longtemps. Dans ce contexte, le fait de continuer à considérer l’ivoire comme une marchandise légitime pour le commerce, la création de richesses ou le soutien des industries indigènes locales ne peut que conduire à l’extinction de l’espèce. Malgré les arguments avancés en faveur d’un commerce durable, l’explosion de la demande dépasserait l’offre.

L’ivoire ne peut pas financer la conservation

Cependant, pour certains, la vente autorisée d’ivoire pourrait financer les efforts de conservation, et à leurs yeux, le broyage ou le brûlage de l’ivoire confisqué représente une perte importante de revenus potentiels pour la conservation. Mais cet argument économique ne peut assurer un avenir aux éléphants.

L’ivoire ne peut pas contribuer au financement de la conservation. Il y en a trop peu dans une zone locale pour supporter les coûts réels de la conservation à long terme sur le terrain.

L’ajout du produit de la vente d’ivoire dans les coffres du gouvernement est plus susceptible de générer une demande de ventes supplémentaires. Tout gain immédiat en matière de conservation découlant de la vente d’ivoire serait annulé par la non-durabilité à long terme du projet. La production d’ivoire nécessite la mort continue d’éléphants pour obtenir une récolte continue. Sans parler des conflits directs et éthiques entre les objectifs initiaux de conservation et la récolte. La protection des éléphants et de leurs habitats est par nature une activité à long terme.

La destruction de tout stock d’ivoire illégal est donc incontestablement une bonne chose, car cela signifie qu’il y aura moins d’ivoire de toutes sortes sur le marché. Mais sa destruction ne représente pas en soi un bien commun, avec des avantages pour tous.

Cet ivoire est déjà illégal et n’aurait donc jamais dû être en circulation. Sa destruction en Chine, aux États-Unis et ailleurs au cours des derniers mois illustre l’absence de contrôles et d’application de la loi sur tous les aspects du commerce de l’ivoire – ni sur les braconniers, ni sur les commerçants locaux qui traitent avec eux, ni sur ceux qui stockent et expédient l’ivoire à travers les frontières de l’Afrique et hors de ses ports. Le problème posé par l’extinction imminente des éléphants va bien au-delà de la destruction de 20 à 30 tonnes d’ivoire illégal.

Mais la destruction de l’ivoire saisi envoie un signal clair et important sur la nature transitoire de cette marchandise, sur la facilité avec laquelle elle passe de l'”or blanc” à la poussière. Elle devrait également donner aux consommateurs un signal clair sur ce qu’ils consomment – de la simple dentine, du ciment et de la mort, et non des bijoux ou de l’or véritable. Plus nous verrons d’actes publics de ce genre, plus nous pourrons espérer que les consommateurs d’ivoire du monde entier freineront leur demande insatiable et laisseront à leurs petits-enfants quelques-uns de ces magnifiques animaux qui errent sur la terre.

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