Espèces d’éléphants d’Afrique désormais en danger et en danger critique d’extinction

“Les éléphants d’Afrique jouent un rôle clé dans les écosystèmes, les économies et dans notre imaginaire collectif partout dans le monde. Les nouvelles évaluations de la Liste rouge de l’UICN des deux espèces d’éléphants d’Afrique publiées aujourd’hui soulignent les pressions persistantes auxquelles sont soumis ces animaux emblématiques”, a déclaré Bruno Oberle, Directeur général de l’UICN. “Nous devons de toute urgence mettre un terme au braconnage et veiller à ce qu’un nombre suffisant d’habitats appropriés pour les éléphants de forêt et de savane soit conservé. Plusieurs pays africains ont montré la voie ces dernières années, prouvant que nous pouvons inverser le déclin des éléphants, et nous devons travailler ensemble pour que leur exemple puisse être suivi.”

Les dernières évaluations mettent en évidence un déclin à grande échelle du nombre d’éléphants d’Afrique sur l’ensemble du continent. Le nombre d’éléphants de forêt africains a diminué de plus de 86 % sur une période de 31 ans, tandis que la population d’éléphants de savane africains a diminué d’au moins 60 % au cours des 50 dernières années, selon les évaluations.

Les deux espèces ont subi de forts déclins depuis 2008 en raison d’une augmentation significative du braconnage, qui a atteint un pic en 2011 mais continue de menacer les populations. La conversion en cours de leurs habitats, principalement à des fins agricoles et à d’autres utilisations des terres, constitue une autre menace importante. Le rapport de 2016 de l’UICN sur le statut de l’éléphant d’Afrique fournit l’estimation fiable la plus récente de la population continentale des deux espèces combinées, soit environ 415 000 éléphants.

Malgré la tendance générale au déclin des deux espèces d’éléphants d’Afrique, les évaluations soulignent également l’impact des efforts de conservation fructueux. Les mesures de lutte contre le braconnage sur le terrain, ainsi qu’une législation plus favorable et une planification de l’utilisation des terres visant à favoriser la coexistence entre l’homme et la faune sauvage, ont joué un rôle essentiel dans le succès de la conservation des éléphants. En conséquence, certains éléphants de forêt se sont stabilisés dans des zones de conservation bien gérées au Gabon et en République du Congo. Le nombre d’éléphants de savane est également stable ou en augmentation depuis des décennies, notamment dans la zone de conservation transfrontalière de Kavango-Zambezi, qui abrite la plus grande sous-population de cette espèce sur le continent.

“Bien que les résultats de l’évaluation placent la population continentale d’éléphants de savane dans la catégorie “en danger”, il est important de garder à l’esprit qu’au niveau des sites, certaines sous-populations sont prospères. C’est pourquoi il faut faire preuve d’une grande prudence et s’appuyer sur les connaissances locales pour traduire ces résultats en politique”, a déclaré le Dr Dave Balfour, évaluateur des éléphants d’Afrique et membre du groupe de spécialistes des éléphants d’Afrique de la Commission de la sauvegarde des espèces (CSE) de l’UICN.

La décision de traiter les éléphants de forêt et de savane africains comme des espèces distinctes est le résultat du consensus qui s’est dégagé parmi les experts à la suite de nouvelles recherches sur la génétique des populations d’éléphants. Les éléphants de forêt sont présents dans les forêts tropicales d’Afrique centrale et dans une série d’habitats en Afrique de l’Ouest. Leur aire de répartition chevauche rarement celle de l’éléphant de savane, qui préfère les espaces ouverts et se trouve dans divers habitats d’Afrique subsaharienne, notamment les prairies et les déserts. L’éléphant de forêt, dont la répartition naturelle est plus restreinte, n’occuperait aujourd’hui qu’un quart de son aire de répartition historique, les plus grandes populations restantes se trouvant au Gabon et en République du Congo.

“Pour ces évaluations, une équipe de six évaluateurs a utilisé des données remontant jusqu’aux années 1960 et une approche de modélisation entièrement basée sur les données pour consolider pour la première fois les efforts de plusieurs décennies de nombreuses équipes d’enquête. Les résultats quantifient l’ampleur dramatique du déclin de ces animaux écologiquement importants. Avec la demande persistante d’ivoire et les pressions humaines croissantes sur les terres sauvages d’Afrique, l’inquiétude pour les éléphants d’Afrique est grande, et la nécessité de conserver de manière créative et de gérer judicieusement ces animaux et leurs habitats est plus aiguë que jamais”, a déclaré le Dr Kathleen Gobush, évaluateur principal des éléphants d’Afrique et membre du groupe de spécialistes des éléphants d’Afrique de la CSE de l’UICN.

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